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Secuenciado el genoma del gorila

La familia Hominidae incluye a orangutanes, gorilas, chimpancés y humanos. Estudios previos basados en la comparación de secuencias de proteínas y de secuencias genómicas parciales ya habían concluido que, desde el punto de vista filogenético, el chimpancé es de todas estas especies la más cercana a los humanos; el gorila sería el siguiente en parecido y el más diferente sería el orangután.

Uno de los investigadores más activos en el campo de las relaciones evolutivas de la especie humana es, sin duda, Svante Pääbo, del Instituto Max Planck para la Antropología Evolutiva (Leipzig, Alemaia), al cual ya nos hemos referido previamente en este blog por su trabajo de secuenciación del genoma del homínido de Denisova.

Pues bien, Svante Päabo en el 2003 publicó en la revista Nature una nota en la que, utilizando información derivada de datos paleontológicos y de las comparaciones de las secuencias de DNA y de proteínas que estaban entonces disponibles, proponía que el linaje evolutivo de humanos habría divergido de los chimpancés hace 4-6 millones de años, de gorilas hace 6-8 millones de años y de orangutanes hace 12-16 millones de años (ver la figura).

Más tarde han ido llegando los proyectos internacionales de secuenciación de genomas completos de humanos y grandes monos.

La secuenciación del genoma humano, tras varias versiones borrador y mejoradas,  se dio por completada en el 2006.

Un poco antes, en 2005,  se había publicado por primera vez la secuencia del genoma del chimpancé (Pan troglodytes), en cuya mejora se sigue trabajando actualmente.

En abril del 2007, se publicó el borrador de la secuencia del genoma del macaco rhesus  (Macaca mulatta), el cual divergió de los humanos hace unos 25 millones de años.

En octubre del 2011 se publicó la primera secuencia del genoma del macaco Maccaca fascicularis.

En enero del 2011, le tocó al genoma del orangután  (Pongo abelii).

Ahora, el 8 de marzo del 2012, se ha publicado en la revista Nature  la secuencia completa del genoma de una hembra de gorila (llamada Kamilah). La secuencia de Kamilah, junto con la secuencia parcial de otros 3 gorilas denominados Kwanza y Mukisi (ambos machos) y EB(JC) una hembra, se ha comparado con las versiones de las secuencia genómicas de humanos, chimpancé, orangután y macaco (Macacca mulata) disponibles en este momento.

Según las divergencias en la secuencia que han encontrado los autores del trabajo, y suponiendo una tasa de mutación de 10-9 nucleótidos por año, el tiempo de divergencia entre humanos -chimpancés (THC) habría ocurrido hace 3,7 millones de años y la divergencia humanos-chimpancé-gorila (THCG) hace 5,95 millones de años. Como estas dataciones de tiempos de divergencia no se ajustan excesivamente bien a los datos obtenidos a partir del registro fósil, los autores proponen modificar la tasa de mutación y rebajarla hasta 0,5-0,6 x 10-9 nucleótidos por año. Con este nuevo valor de tasa de mutación, que ellos indican que es “pausible”, llegan a estimaciones de tiempos de divergencia ligeramente superiores: THC= 6 millones de años y THCG= 10 millones de años, fechas que, ahora sí, están más de acuerdo con las del registro fósil.

Los autores consideran que, de hecho, pueden haber ocurrido cambios en la tasa de mutación a lo largo del tiempo y cambios en la demografía ancestral que pueden haber afectado a las inferencias genéticas, así que deciden hacer una propuesta de tiempos de divergencia que parece un “ni para ti, ni para mi”: THC= 5,5-7 millones de años y TCHG= 8,5-12 millones de años.

Este es un fantástico ejemplo de que lo que se denomina “reloj” molecular, el cual se ha intentado presentar como una datación objetiva y no afectada por el experimentador pero que, como  se ve en el ejemplo, es una herramienta cuyos resultado pueden ser ajustados pues dependen de la tasa de mutación que se considere. En este sentido añadir, además, que la tasa de mutación se sabe depende no sólo de la especie, sino también del tipo de secuencia nucleotídica y de la región genómica concreta que se considere, así que, de hecho, la tasa de mutación que se utiliza para las dataciones filogenéticas es una estimación media de procesos muy heterogéneos y que, por tanto, puede tener desviaciones típicas nada despreciables.

Detalles sobre diferencias entre Homo y gorila en algunos tipos de genes pueden consultarse en el artículo original o en las entrevistas que varios medios de comunicación españoles han realizado a los científicos del Instituto de Biología Evolutiva y de la Institucio Catalana de Recerca, ambos en Barcelona, los investigadores Tomas Marques-Bonet y Javier Prado-Martínez, quienes  han colaborado en este trabajo internacional. Como ejemplo, dejo los enlaces a los artículos publicados en los periódicos Público y La Vanguardia.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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